Video: La Nasa en retard de plusieurs années dans la mise au point des futurs scaphandres

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La Nasa a un sérieux problème d’habillement. Après avoir dépensé 200 millions de dollars au cours de la dernière décennie pour mettre au point une nouvelle génération de scaphandres spatiaux, l’Agence spatiale américaine est pourtant en retard de plusieurs années, selon un audit publié mercredi.

Et le temps presse : les « costumes » utilisés aujourd’hui par les astronautes dans la Station spatiale internationale (ISS), prévus pour une durée de quinze ans, ont été conçus il y a plus de… 40 ans.

  • Les tenues utilisées par les astronautes, conçues il y a plus de 40 ans, devaient durer 15 ans
  • Seuls 11 des 18 scaphandres spatiaux de la Nasa sont encore en état de marche
  • La nouvelle génération doit permettre l’exploration humaine de l’espace lointain, notamment la planète Mars

Ces combinaisons ont bien été modernisées un peu au fil du temps, mais elles ne sont pas adaptées pour des missions d’exploration lointaines, et restent fragiles. Depuis leur développement dans les années 1970, les costards spatiaux ont rencontré pas moins de 3.400 anomalies, surtout mineures, lors d’essais au sol ou en orbite, d’après le rapport.

En plus de 200 sorties spatiales, les astronautes ont aussi été confrontés à 27 « incidents importants », comme des gants endommagés, des températures inconfortables ou des fuites d’eau. Le plus grave s’est produit en 2013, lorsque l’astronaute italien Luca Parmitano a failli se noyer dans son scaphandre en raison d’une fuite de liquide en pleine sortie dans l’espace.

Seuls 11 des 18 scaphandres encore en état de marche

Malgré les sommes importantes dépensées pour leur mise au point, les nouveaux scaphandres, destinées à permettre une exploration humaine de l’espace lointain, notamment la planète Mars, ne devraient pas être disponibles avant plusieurs années. Pour parfaire leur mise au point, les tenues de l’espace devront en effet être testés dans un premier temps par des astronautes de l’ISS avant que la station ne soit mise hors-service en 2024.

En outre, seuls 11 des 18 scaphandres spatiaux dont disposait la Nasa initialement sont encore en état de marche, un nombre assez faible qui pourrait poser problème car l’ISS doit normalement encore fonctionner sept ans, voire davantage.

Priorité à l’habitat dans l’espace

L’Inspecteur général de l’agence, qui a réalisé l’audit, estime que l’absence d’un programme en vue d’une mission vers des destinations spécifiques d’exploration depuis ces dernières années a compliqué la tâche de la Nasa pour mettre au point un nouveau scaphandre spatial. De plus, la Nasa a réduit le budget consacré à ce programme en faveur d’autres priorités comme l’habitat dans l’espace.

Enfin, le rapport estime que la date de livraison prévue de la combinaison spatiale de survie destinée aux futurs équipages de la capsule Orion sur laquelle la Nasa travaille, à savoir mars 2021, laisse peu de marge de manœuvre. En effet, le premier lancement du vaisseau est programmé seulement cinq mois plus tard, en août 2021. L’inspecteur général précise que la Nasa a accepté de suivre toutes ses recommandations pour corriger ces problèmes. 

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