Les photos de la NASA occupent les chercheurs pendant des années. Ils ont une nouvelle hypothèse pour l’hexagone aperçu sur le pôle nord de Saturne.

En 2012, la sonde Cassini de la NASA survolait le pôle nord de la planète Saturne. Après les anneaux de Saturne, la NASA se penche sur la planète elle-même. Les clichés recueillis par Cassini révélait un étrange hexagone au pôle, déjà observé au télescope en 1988. Il ne s’agit pas d’une construction extraterrestre, mais d’un immense nuage avec un tourbillon en son centre. Le nuage mesure environ 32 000 kilomètres de large, pour une épaisseur de 100 kilomètres dans l’atmosphère saturnienne.

Les astronomes de la NASA viennent de publier une étude sur les origines possibles de ce nuage dans la revue Astrophysical Journal Letters.. L’agence spatiale américaine s’est notamment intéressée aux pointes de l’hexagone. Elles tournent autour du centre du nuage, à la même vitesse que Saturne sur son axe. Les astronomes ont aussi remarqué un « courant d’air », qui suit le contour de l’hexagone. Ce courant coule d’ouest en est, à une vitesse approximative de 360 km/heure.

« Nous avons été en mesure d’intégrer toutes les propriétés de ce nuage hexagone dans un modèle mathématique simple » a déclaré Raúl Morales-Juberías, principal auteur de l’étude. Les scientifiques ont examiné plusieurs scénarios météorologiques. La NASA pense que les perturbations dans le courant extérieur, qui délimite le nuage, sont le résultat d’interactions avec d’autres courants atmosphériques plus faibles. Le scénario le plus probable implique la présence de courants atmosphériques superficiels dans le nuage.

Les vents en dessous de l’hexagone seraient plus puissants. Ils contribueraient à maintenir la forme et la position du nuage. Raúl Morales-Juberías espère comparer les résultats de son étude avec ceux des autres chercheurs, pour améliorer encore leurs hypothèses. Entre les continents de sa lune Titan et son atmosphère étrange, la géante gazeuse Saturne n’a pas encore révélé tous ses secrets. Avez-vous déjà vu un nuage comme celui-là ?

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