Les cultures humaines regorgent de façons de représenter certains aspects de l’univers. Les calendriers, les cartes ordinaires, les cartes stellaires et autres diagrammes sont autant d’exemples de façons de donner un sens à la réalité ou d’en cartographier une partie. Le calendrier est un moyen de comprendre le temps, tout comme la carte est un moyen de comprendre la géographie.

Même les temples antiques ont été conçus pour être un modèle pour donner un sens au cosmos. Le mandala est un type de carte ou de diagramme, que l’on pourrait considérer comme une carte de la réalité elle-même.

Mandala est un mot sanscrit qui signifie simplement cercle. Il est utilisé dans de nombreuses religions indiennes pour la méditation ou pour invoquer le pouvoir d’une divinité. Dans l’hindouisme, un type commun de mandala est le yantra qui représente habituellement un cercle avec une divinité à laquelle il est associé à son centre.

Mandala de Chandra, Dieu de la Lune. Népal (Vallée de Katmandou), début de la période Malla

Types de mandalas bouddhistes

Un mandala typiquement bouddhiste ou hindouiste se compose d’un carré avec quatre portes représentant les directions cardinales, entouré d’un cercle. Le cercle peut contenir des éléments qui représentent des aspects physiques de l’univers tels que les éléments (terre, feu, eau, etc.) et peut aussi inclure des symboles de nature plus directement religieuse ou spirituelle.

Un mandala bouddhiste contient un cercle extérieur avec du feu représentant des terrains de charnier où les cadavres seraient laissés non enterrés pour se décomposer. Le cercle intérieur d’un carré représente les limites du royaume en dehors du samsara où habitent les dieux et les dieux éclairés, ou bouddhas.

Le royaume en dehors du samsara est la demeure de ceux qui ont atteint l’illumination et se sont libérés avec succès du cycle de réincarnation. Les symboles qui représentent les terrains du charnel ont pour but de rappeler la brièveté de la vie humaine et comment rien ne dure et de ne pas trop s’attacher à quoi que ce soit de peur qu’elle ne mène à la souffrance.

Peint au XIXe siècle mandala tibétain de la tradition Naropa, Vajrayogini se dresse au centre de deux triangles rouges croisés, Musée d’Art Rubin.

Un autre mandala bouddhiste, appelé mandala cosmique, se compose d’un cercle extérieur rouge feu et d’un cercle intérieur contenant des lignes en spirale. Le cercle intérieur du mandala représente le « premier mouvement » de l’univers. Les cercles intérieurs et extérieurs s’étendent entre eux, des symboles qui représentent les éléments que les créateurs des symboles pensaient constituer l’univers.

K’ o-ssu chinois représentant le mont Meru. Dynastie des Yuan (1271-1368). Ce mandala élaboré, ou diagramme cosmique, illustre l’imagerie indienne introduite en Chine en même temps que l’avènement du bouddhisme ésotérique.

Une carte du cosmos et de l’âme

Bien que les mandalas occupent une place importante dans l’hindouisme, le bouddhisme, le jaïnisme et d’autres religions indiennes, des symboles similaires au mandala peuvent également être trouvés dans le monde chrétien. Le dromenon est un diagramme sur le sol de la cathédrale de Chartres en France qui représente l’âme qui voyage du monde extérieur vers le monde sacré et intérieur où Dieu habite.

Rosace nord de la cathédrale de Chartres

Bien que le mandala soit une carte du cosmos, il peut aussi être une carte de l’âme; basé sur la croyance dans de nombreuses traditions que la vie intérieure de l’âme reflète la vie extérieure du cosmos. C’est ce que montre l’exemple précédent du mandala bouddhiste. Le bord extérieur du mandala représente typiquement les débuts du cheminement spirituel d’une personne.

Le centre du mandala représente le cœur de la réalité où le cheminement spirituel d’une personne se termine. Dans le bouddhisme, elle se termine par le nirvana et le royaume des illuminés au-delà du monde temporaire ou du samsara. Dans le christianisme, le centre du mandala serait l’endroit où Dieu habite et où le voyageur trouve Dieu et découvre le vrai sens de la vie et devient ce qu’il ou elle est censé devenir.

Porte du monastère de Tawang Mandala.

Usage politique du terme Mandala

En plus de ses significations religieuses, les historiens et anthropologues modernes ont également utilisé le terme « mandala » pour décrire la nature des institutions politiques en Asie du Sud-Est. Les chercheurs européens qui étudiaient la région ont remarqué que l’art de l’État en Asie du Sud-Est ancienne différait considérablement de la conception occidentale ou chinoise de l’État. Plutôt que des États centralisés avec des frontières définies et une bureaucratie établie, les politiques de l’Asie du Sud-Est consistaient en un réseau d’États tributaires et de royaumes satellites qui étaient autonomes sur le plan interne mais qui devaient rendre hommage à un pouvoir central.

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