Le système d’irrigation le plus ancien au monde se trouve en Chine. Appelé Dujiangyan, c’est aussi le seul système d’irrigation monumental qui subsiste du passé. Merveille de science et d’ingénierie chinoise, Dujiangyan a été construit il y a plus de 2 200 ans.

Ce système est encore utilisé aujourd’hui pour irriguer plus de 668 700 hectares de terres agricoles, drainer les eaux de crue et alimenter en eau plus de 50 villes de la province du Sichuan.

La digue’Fish Mouth’. Une partie du système d’irrigation de Dujiangyan.

Dujiangyan est l’idée de Li Bing, un fonctionnaire local de la province du Sichuan il y a plus de deux millénaires. Il s’est levé pour faire face aux fréquentes inondations de la rivière Minjiang, un bras du Yangtsé. Li Bing et son fils ont découvert que la rivière débordait à cause de l’eau de fonte printanière provenant des montagnes qui ont fait éclater les berges des eaux lentes.

Un barrage était hors de question car Li Bing avait reçu l’ordre de garder la voie navigable ouverte aux navires militaires. Ainsi, la solution de Li Bing était de créer une digue artificielle qui pourrait déplacer une partie de l’eau vers une autre zone et ensuite faire un canal dans le mont Yulei pour envoyer l’excès d’eau à la plaine sèche de Chengdu.

Ancienne statue dévotionnelle de Li Bing exposée à Dujiangyan, Chine

Le roi Zhao de Qin a financé le projet de Li Bing et des dizaines de milliers d’ouvriers ont été mis au travail. Ils ont construit la digue en créant de longs paniers de saucisses en bambou remplis de pierres, appelés Zhulong. Celles-ci ont été maintenues en place avec des trépieds en bois appelés Macha. Les caractéristiques topographiques et hydrologiques naturelles aident le système à irriguer, drainer les sédiments, contrôler les inondations et contrôler le débit de l’eau. Aucun barrage n’était nécessaire.

La digue traditionnelle est faite de longs paniers en forme de saucisses en bambou tissé remplis de pierres appelées Zhulong, maintenus en place par des trépieds en bois appelés Macha.

L’une des caractéristiques les plus étonnantes du projet d’ingénierie a été la création d’un canal à travers le mont Yulei. Il vaut la peine de noter que les ouvriers ont fait cela avant l’invention de la poudre à canon et des explosifs. La solution de Li Bing pour couper la roche dure consistait à utiliser une combinaison de feu et d’eau pour chauffer et refroidir les roches de façon intermittente jusqu’ à ce qu’elles se fissurent et puissent être retirées plus facilement. Il a fallu huit ans pour créer un chenal de 20 mètres (65,62 pi) de largeur à travers la montagne.

La réalisation du système a mis fin aux inondations dans la région et a contribué à faire du Sichuan la région agricole la plus productive de Chine. L’ambitieux projet de Li Bing est maintenant reconnu comme le « Trésor du Sichuan ».

Carte touristique du système d’irrigation de Dujiangyan

Aujourd’hui, les scientifiques continuent d’admirer Dujiangyan pour une chose particulière: la façon harmonieuse dont il gère l’eau pour les humains tout en permettant aux écosystèmes et aux populations de poissons de continuer naturellement. Cela se distingue des barrages qui bloquent et modifient les chemins de la nature.

Dujiangyan aide les humains à contrôler le débit d’eau de façon plus naturelle.

Dujiangyan est aujourd’hui inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO et a fait l’objet d’importants travaux de rénovation en 2013.

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