Il existe un royaume isolé et inconnu qui est coupé de la lumière depuis si longtemps qu’on ne sait pas ce qui pourrait y survivre dans ses eaux glacées et sombres mais il semble que nous n’aurons pas à attendre trop longtemps pour le découvrir.

Une équipe de scientifiques dirigée par le British Antarctic Survey (BAS) part cette semaine à la découverte d’un mystérieux écosystème marin sous le plateau glaciaire de l’Antarctique fraîchement exposé à la lumière et à l’air pour la première fois depuis 120 000 ans, après qu’un iceberg massif de la taille d’un département français se soit libéré en juillet dernier.

Cette masse gigantesque – appelée A-68, et estimée à environ 1 trillion de tonnes a commencé à tracer sa stratégie de sortie de la barrière glaciaire Larsen C en Antarctique il y a des décennies, lorsqu’une petite fissure est apparue dans les années 1960.

Pendant de longues années, la brèche a progressé lentement, voire pas du tout, jusqu’ à ce que des développements rapides voient la fissure s’accélérer en 2016, puis en 2017.

En juillet, tout était fini. L’iceberg massif s’est finalement détaché de ses amarres sur le plateau de glace, dérivant dans l’océan Austral.

Au fur et à mesure que le bloc de glace se déplaçait, il révélait une immense étendue d’eau de plus de 5 800 kilomètres carrés (2 239 milles carrés) qui n’avait pas vu la lumière du jour depuis presque toujours, et aussi une ruée humaine vers ces eaux glaciales pour explorer la vie qu’elles pourraient contenir ; avant que cette transformation rapide de l’écosystème antarctique ne modifie irrémédiablement leur existence antérieurement ininterrompue.

« Nous ne savons rien à ce sujet, l’ eau a été recouvert d’un plateau de glace de plusieurs centaines de mètres d’épaisseur », a déclaré Katrin Linse, biologiste marine de BAS, à The Independent.

« Il est important que nous arrivions rapidement avant que l’environnement sous-marin change à mesure que la lumière du soleil pénètre dans l’eau et que de nouvelles espèces commencent à coloniser. »

Linse et ses collègues chercheurs se rendront cette semaine aux îles Falkland, d’où des scientifiques représentant neuf établissements de recherche distincts embarqueront plus tard dans le mois sur le navire de recherche RRS James Clark Ross de la BAS, à bord duquel ils effectueront une surveillance par satellite pour les aider à naviguer dans les eaux infestées de glaces jusqu’ à leur destination éloignée.

« Nous devons faire preuve d’audace dans ce cas », affirme David Vaughan, directeur scientifique de BAS.

« Larsen C est loin au sud et il y a beaucoup de glace dans la région, mais c’est une mission importante, alors nous ferons de notre mieux pour amener l’équipe là où elle doit être. »

Au cours de ce voyage de trois semaines, les chercheurs recueilleront des échantillons d’animaux, de microbes, de plancton, de sédiments et d’eau du fond marin, en plus de recueillir des preuves documentaires sur les nouveaux mammifères marins ou oiseaux qui auraient pu migrer dans les eaux exposées.

C’est le plan, du moins, mais l’équipe reconnaît qu’elle ne sait pas vraiment à quoi s’attendre une fois sur place.

« Nous allons dans une région où nous ne savons pas ce que nous allons trouver, et c’est une chose passionnante », a déclaré Linse à BBC News Radio.

« Je m’attends à trouver des animaux semblables aux animaux que l’on trouve dans les eaux profondes extrêmes, donc des animaux qui ne sont pas habitués à manger de la nourriture verte, parce qu’il n’ y avait pas de phytoplancton dans l’eau au-dessus… On ne sait pas avant de l’avoir vu. »

Ce qui est certain, cependant, c’est que ses chercheurs doivent tirer le meilleur profit de cette occasion sans précédent pendant qu’elle dure – parce que des fenêtres d’observation comme celle-ci prennent parfois 100 000 ans à s’ouvrir.

Comme l’ a déclaré Julian Gutt, écologiste marin de l’Alfred Wegener Institute for Polar and Marine Research en Allemagne – l’une des institutions qui ont participé à ce voyage – à la Nature en octobre: »Je ne peux pas imaginer un changement plus dramatique dans les conditions environnementales d’un écosystème sur Terre ».

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