Les Polynésiens de Tuvalu sont depuis longtemps considérés comme des candidats de choix pour se faire engloutir par l’océan à mesure que le niveau de la mer s’élève, mais de nouvelles recherches montrent que la masse terrestre du pays est en train de s’étendre.

C’est basé sur des photographies aériennes et des images satellites prises des neuf atolls* ( Île en forme d’anneau constituée de récifs coralliens entourant un lagon.* ) de Tuvalu et des 101 îles récifales de Tuvalu entre les années 1971 et 2014. Les chercheurs ont constaté que huit des atolls et près des trois quarts des îles ont pris de l’ampleur pendant cette période.

Dans l’ensemble, la superficie des terres a augmenté de 2,9 %, même si le niveau des mers a augmenté autour des côtes du pays. L’équipe de l’Université d’Auckland, en Nouvelle-Zélande, affirme que nous devrons peut-être repenser le nombre des îles comme Tuvalu qui risquent de disparaître.

« Nous avons tendance à considérer les atolls du Pacifique comme des formes de relief statiques qui seront simplement inondées à mesure que le niveau de la mer monte, mais il y a de plus en plus de preuves que ces îles sont géologiquement dynamiques et changent constamment », affirme un des chercheurs, Paul Kench.

« Les conclusions de l’étude peuvent sembler contre-intuitives, étant donné que le niveau de la mer a augmenté dans la région au cours des cinquante dernières années, mais le mode de changement dominant au cours de cette période sur Tuvalu a été l’expansion, et non l’érosion.

Alors que le niveau de la mer autour de Tuvalu est deux fois plus élevé que la moyenne mondiale au cours de la période de l’étude , environ 4 millimètres chaque année, comment la masse terrestre augmente-t-elle en même temps?

Les chercheurs affirment que les vagues qui déplacent les sédiments, le sable et le gravier, ainsi que les matériaux déversé par les tempêtes, pourraient compenser l’érosion côtière.

L’équipe suggère également que si les changements climatiques constituent toujours une menace à l’existence de ces îles, leurs habitants peuvent tout de même envisager un avenir à long terme, peut-être en concentrant le développement communautaire sur les grandes îles moins menacées.

Quelques-unes des îles Tuvalu. (Université d’Auckland)

Cependant, tout le monde n’est pas entièrement convaincu de la nouvelle étude. Le Premier ministre tuvalu Enele Sopoaga a déclaré aux journalistes lors d’une conférence de presse que la recherche ne prend pas en compte les zones habitables et les effets tels que l’intrusion d’eau salée.

Le gouvernement des Tuvaluans est en train de préparer une réponse à la nouvelle étude, et nous devrons donc attendre jusqu’ à ce qu’il nous donne un aperçu des questions soulevées. Entre-temps, les recherches de l’Université d’Auckland ont été examinées par des experts et acceptées pour publication.

Ce que l’équipe à l’origine de la nouvelle étude souligne, c’est qu’il ne s’agit en aucun cas d’une excuse pour ne pas essayer d’atténuer les effets du changement climatique: nous savons que certaines îles du Pacifique ont déjà fait l’objet de revendications en raison de l’élévation du niveau de la mer et que d’autres sont considérées comme menacées.

Tuvalu – Funafuti

Les chercheurs écrivent également dans leur article publié que les habitants de Tuvalu devront encore s’adapter pour survivre – il ne suffira pas de rester les bras croisés et espérer que la masse terrestre de l’île continuera à s’étendre.

Cela dit, l’étude suggère que les habitants de Tuvalu et d’autres pays des îles similaires ont peut-être plus de temps qu’ils ne le pensent, et n’ont pas nécessairement à parcourir de longues distances et à abandonner leurs maisons pour éviter les marées montantes.

« Sur la base de ces recherches, nous projetons une trajectoire nettement différente pour les îles de Tuvalu au cours du siècle prochain, par rapport à ce que l’on pense communément », explique M. Kench.

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