Les livres d’histoire sont parsemés d’anecdotes d’alchimistes européens du Moyen Âge qui tentent de transformer des métaux de base en or et de produire des élixirs d’immortalité. Selon les documents historiques de l’aviation, il y a eu une expérience alchimique désastreuse qui a été tentée qu’une seule fois.

Et cette terrible tentative de « vol alchimique » dans l’Écosse médiévale conduisit le légendaire pilote à  être connu sous le nom de « The Birdman of Stirling Castle »(L’homme-oiseau du château de Stirling).

Des promesses qui n’ont jamais pu être tenues

Cette étrange histoire commence quand un ecclésiastique italien « sans le sou », John Damian de Falcuis, trouva le chemin de la ville de Stirling en Écosse à la fin du XVe siècle. John était dépourvu d’argent mais plein de charme, il parvient donc à devenir « assistant à la cour royale de Jacques IV d’Écosse » au début du XVIe siècle.

John promit au roi des réserves inépuisables d’or ainsi que des médicaments améliorés grâce à des procédés alchimiques secrets italiens. John devint protégé du roi Jacques IV et reçut beaucoup d’argent et d’autres objets , pour partir à la recherche de l’insaisissable 5 ème élément. Et avec cet argent, le Maître John dirigea la construction de fours alchimiques au château de Stirling et à Holyroodhouse.

Photographie de la fin du XIXe siècle du Palace of Holyroodhouse de Calton Hill à Edimbourg, où se trouve l’un des laboratoires d’alchimie de John Damian.

Au début du XVIe siècle, en Écosse, l’intérêt pour la science a pris de l’ampleur, et la promesse de John de livrer l’insaisissable « 5e élément » devait être très appréciée. Des rumeurs ont précédé John que les alchimistes italiens avaient fait des progrès significatifs dans l’alchimie. Entre 1501 et 1508 son mesmérisme l’a amené à hériter de la puissante position de l’abbé de Tongland. Quel était exactement ce « 5ème élément » que John, et des milliers d’alchimistes avant lui, tentaient de créer?

La quête alchimique du cinquième élément

Les alchimistes croyaient que l’architecture suprême de l’univers se divisait en quatre éléments: le feu, la terre, l’air et l’eau, qui, ajoutés à l’éther, formaient la quintessence de la matière – le cinquième élément. Cette union des quatre éléments s’est reflétée dans le symbole alchimique du carré, deux cercles et un triangle du XVIIe siècle qui illustre l’interaction des quatre éléments de la matière, qui symbolisent ensemble ce que l’on appelle de façon variable la pierre philosophale, l’élixir de vie, l’élément des rois ou le cinquième élément – la synthèse de l’alchimie.

On croyait que la pierre philosophale était cachée quelque part dans les arts de la reliure des 4 éléments du créateur.

Les ingrédients alchimiques spécifiques que John a commandé pour préparer sa pierre philosophale au château de Stirling sont donnés à la page 220 du livre d’Eric Holmyard, Alchemy 1957. Le Roi lui donna : eau de vie, Argent liquide, sel, ammoniac, alun, litharge, orpiment, salpêtre, rubis, sucre, soufre, étain, vert-de-gris, vinaigre et plomb blanc. Malgré tout, John n’ a pas réussi à produire la Pierre Philosophale et n’ a pas non plus livré d’or.

Dans ce qui semble être une tentative désespérée, à la limite du maniaque, de sauver son nom, John exécuta une cascade extrême visant à faire taire ces critiques – ce qui exigea qu’il mette sa propre vie en jeu. À l’automne 1507, l’alchimiste John déclara audacieusement au roi que sa compréhension des éléments lui permettrait de « voler vers la France » en utilisant une paire d’ailes artificielles antigravité, alchimiquement rehaussées, qu’il avait inventé.

llustration « Alchimiste ».

Au cours des 48 heures suivantes, les meilleurs ingénieurs proto-aéronautiques de Stirling construisirent le dispositif volant à plumes de John, et seulement deux jours après sa promesse de vol, il se présenta au roi et à ses courtisans qui s’assemblèrent sur les remparts du château de Stirling. Le dispositif de vol a été construit en utilisant des « plumes fournies par les volaillers royaux » et avec la confiance des dieux eux-mêmes, John sauta des remparts dans l’abîme.

Maintenant, si vous avez déjà eu un accident de voiture, vous savez très bien que le temps semble ralentir avant l’impact, et cela a dû arriver à John ce soir-là à Stirling. Pendant une fraction de seconde, qui a dû durer éternellement, John se projette vers l’extérieur des remparts du château et, le menton tendu vers l’avant, il réussit un décollage très réussi, mais avant de pouvoir relever ses « roues », John s’enfonce dans la terre et atterrit dans une « pile d’excréments frais » quelque part en dessous du château.

Le vol de John depuis les remparts du château de Stirling vers la France a été interrompu peu après le décollage avec une série de problèmes techniques.

L’après-midi suivant, John se réveilla en soins intensifs avec un large éventail de blessures, y compris « une cuisse brisée », entouré d’une équipe de haut clergé qui le poussa à démissionner de son prestigieux titre d’Abbé de Tongland. Les tentatives alchimiques ratées de John pour produire le 5ème élément et surtout sa fuite vouée à l’échec, furent immortalisées dans un poème satirique de William Dunbar intitulé A Ballad of the False Friar of Tongland, How He Fell in the Mire Flying to Turkey: John n’arriva pas à faire la quintessence alchimique « alors il s’envola vers la Turquie, mais parce que les oiseaux lui arrachèrent les ailes, John tomba dans une boue.” Ce dernier point était vrai.

John Damian de Falcuis, l’aventurier du château de Stirling, comme tant de personnages historiques en Ecosse qui ont osé mettre la tête au-dessus du parapet, a reçu beaucoup de critiques et de ridicule. Mais je le considère personnellement comme un adorable voyou, un illusionniste, un magicien, un fouineur, le joueur médiéval par excellence. C’est en admirant ces qualités moins sinistres que John Leslie, l’évêque de Ross, chroniqueur du 16e siècle, a attribué l’échec de son vol au fait qu’il utilisait des plumes de poulet parce qu’il n’était pas en mesure de recueillir un nombre « suffisant de plumes d’aigle « .

Si John n’avait fait que donner un peu plus de temps de développement à son idée d’un engin volant, il aurait pu faire ce qu’Otto Lilienthal, le  » flying man  » d’Allemagne, a fait en 1891, lorsqu’il est devenu le premier à faire des planeurs contrôlés sans attache. Si John n’avait pas été si pressé d’éteindre les flammes de ses détracteurs, aujourd’hui, le grand-père des premiers planeurs, ailes de chauve-souris, monoplanes et plus tard biplans ne serait peut-être pas Lilienthal le « Flying Man », mais de Falcuis, l’oiseau du château de Stirling.

Otto Lilienthal le « Flying Man » d’Allemagne effectue son premier vol en solitaire sans assistance en 1891.

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