450 tablettes sumériennes volées sont rapatriées en Irak lors d’une cérémonie à Washington D.C. le 2 mai. Beaucoup de textes cunéiformes proviennent d’une ville mystérieuse appelée Irisagrig – une terre où les artefacts pillés sont de plus en plus courants sur le marché des antiquités.

La majorité des tablettes sumériennes sont inscrites avec des documents juridiques et administratifs montrant des contrats ou des inventaires, mais quelques unes sont des incantations. Ainsi, les artefacts fournissent un certain mélange de détails publics et privés. Live Science rapporte que la plupart des tablettes ont été créées entre 2100 et 1600 avant JC.

Une tablette cunéiforme saisie par l’Immigration and Customs Enforcement (ICE) provenant de « Hobby Lobby ».

Les textes proviennent principalement d’Irisagrig, « une ville sumérienne jamais fouillée auparavant et dont l’emplacement reste inconnu », selon Manuel Molina, professeur de recherche au Conseil national espagnol de la recherche. Molina suggère qu’Irisagrig est situé quelque part près du fleuve Tigre.

Molina a parlé de l’immensité du problème du pillage en Irak et de la grande quantité d’artefacts provenant de la mystérieuse Irisagrig dans un article intitulé « On the Location of Irisaĝrig » . Il a écrit :

« Des fouilles illégales à grande échelle, d’une ampleur sans précédent, ont été menées juste avant et après la guerre dans de vastes zones du sol irakien, détruisant des sites et rendant certains d’entre eux irrécupérables pour la recherche archéologique. L’un des effets de cette tragédie a été l’apparition sur le marché des antiquités de centaines de tablettes cunéiformes non vérifiées achetées par des collectionneurs et des institutions privées ».

Craig Barker convient que le pillage d’artefact est un problème majeur pour l’Irak depuis 2003, en écrivant :  » Le pillage est considéré comme l’un des pires actes de vandalisme culturel des temps modernes, au cours des années suivantes, la riche histoire culturelle de l’Irak a été détruite, endommagée ou volée. En effet, le commerce illégal d’antiquités pillées augmente. »

Bol en or massif incrusté d’une pierre lapis lazuli

Le rapatriement des objets du patrimoine culturel iraquiens pillés a connu un certain succès. Comme le note Barker ,

« L’un des programmes les plus réussis a été l’amnistie accordée par les autorités qui ont vu près de 2 000 articles retournés en janvier 2004 et un millier d’autres saisis par les enquêteurs irakiens et américains (….). Les retours initiaux étaient en grande partie locaux. L’un des premiers succès fut la fameuse Lady of Warka, datant d’environ 3100 avant J.-C. Elle a été retrouvée par des enquêteurs dans une ferme voisine à la suite d’un tuyau. D’autres sont rentrés chez eux à la suite d’enquêtes internationales (un grand nombre d’objets semblent avoir traversé Londres et New York dans les années qui ont suivi), comme une statue du roi assyrien Argon II saisie à New York en 2008 et retournée au musée en 2015. De même, l’objet volé le plus lourd , une statue sans tête du roi sumérien Entemena de Lagash a été retrouvée à New York en 2006 avec l’aide d’un marchand d’art ».

Le colonel irakien Ali Sabah expose d’anciens artefacts découverts par les forces de sécurité irakiennes en 2008, lors de deux raids dans le nord de Bassorah.

Les 450 tablettes sumériennes pillées alors qu’elles revenaient en territoire irakien ont été saisies dans une société appelée Hobby Lobby par l’Immigration and Customs Enforcement (ICE) des États-Unis. Une plainte civile déposée par les procureurs fédéraux de New York décrit Hobby Lobby Lobby comme  » un détaillant national d’art et d’artisanat basé à Oklahoma City, état de l’ Oklahoma, aux États-Unis« . Le propriétaire de l’entreprise, Steve Green, est un collectionneur d’antiquités avec une collection estimée à environ 40 000 artefacts – tous acquis depuis 2009. Green a joué un rôle dans la création du Musée de la Bible à Washington, D.C.

La société Hobby Lobby a dû restituer des milliers de bulles d’argile (un petit sceau d’argile avec une inscription indiquant le propriétaire de l’objet) et des sceaux de cylindre à côté des tablettes cunéiformes.

Des bulles d’argile saisies au Hobby Lobby Lobby. (« U.S. Attorney’s Office Eastern District of New York »)
Sceaux en cylindres sumériens

Traduction : Le savoir perdu des anciens 
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