L’idée d’une bibliothèque perdue est séduisante, car on peut spéculer et imaginer le genre de connaissances qu’elle pourrait fournir à la personne qui la trouve. Il n’est donc guère surprenant qu’il y ait des gens qui ont consacré toute leur vie à la recherche de bibliothèques insaisissables.

L’une de ces légendaires bibliothèques perdues est celle du premier Tsar de toutes les Russies, Ivan IV Vassilievitch, plus communément appelé Ivan le Terrible.

Peinture du Tsar Ivan le Terrible. Par Viktor Vasnetsov, 1897

La Bibliothèque d’Ivan le Terrible aurait été fondée par son grand-père, Ivan III (le Grand) de Russie. Après la mort de la première épouse d’Ivan III, Marie de Tver, en 1467, le pape Paul II a suggéré qu’Ivan III épouse Sophia Paleologue, la nièce du dernier empereur byzantin, dans une tentative de lier la Russie au Saint-Siège à Rome. En 1472, Ivan et Sophia se sont mariés, et une collection de livres anciens a été apportée avec elle dans sa nouvelle maison à Moscou. On dit que ceux-ci comprenaient la plus grande partie de la Bibliothèque de Constantinople sauvée des Turcs lorsque la ville tomba en 1453, ainsi que quelques manuscrits de l’ancienne Bibliothèque d’Alexandrie.

Ivan le Terrible était aussi un collectionneur de livres et aurait pu ajouter d’autres manuscrits à la bibliothèque de son grand-père. On pense que la bibliothèque d’Ivan contenait des documents écrits en grec, latin, hébreu et égyptien (il s’agissait probablement des documents de la Bibliothèque de Constantinople et de la Bibliothèque d’Alexandrie), des textes chinois du IIe siècle et des documents de l’époque d’Ivan le Terrible.

Christopher von Dabelov, un historien du 19e siècle, a prétendu avoir vu une liste de titres de la bibliothèque. Il a dit que la liste comprenait 142 volumes de l’Histoire de Rome de Titus Livius (les historiens ne connaissent actuellement que 35 d’entre eux), une version complète de De republica de Cicéron (seuls des fragments ont été conservés dans les bibliothèques occidentales), et un poème inconnu de Virgile….pour n’en citer que quelques-uns. Il est certain que cette collection vaut la peine d’être recherchée, bien qu’un fait qui mine la crédibilité de la revendication, c’est que von Dabelov n’a montré la liste supposée à personne d’autre.

L’Apôtre (1564) d’Ivan Fiodorov et Pyotr Mstislavets, l’un des premiers livres russes imprimés .

On pense qu’Ivan le Terrible a décidé de garder les précieux documents dans le sous-sol du Kremlin de Moscou afin de les protéger des incendies qui ravageaient fréquemment la ville à cette époque. Cependant, ces documents n’ont pas été laissés là pour recueillir la poussière. On dit qu’Ivan les a fait traduire de leur langue d’origine en russe. Une légende affirmait même que les érudits refusaient de poursuivre la traduction de ces œuvres car ils craignaient que le tsar n’utilise les connaissances acquises à partir de certains textes de  » magie noire  » pour terroriser ses sujets.

À la mort du tristement célèbre tsar, la bibliothèque a tout simplement disparu, certains croyaient qu’elle avait été détruite dans un incendie. D’autres ont prétendu que la bibliothèque a survécu et qu’Ivan a jeté une malédiction sur la bibliothèque, et que ceux qui étaient sur le point de trouver sa bibliothèque perdraient la vue.

Malgré la possibilité que la bibliothèque n’existe plus et la prétendue malédiction, les chasseurs de trésors se sont acharnés dans leur recherche de la bibliothèque perdue. Au cours des siècles, beaucoup ont tenté de trouver cette bibliothèque, parmi lesquels Pierre le Grand, et des représentants du Vatican qui étaient en visite à Moscou sous le règne de Boris Godunov, bien qu’aucun n’y soit parvenu.

Durant la première moitié du XXe siècle, l’archéologue russe Ignatius Stelletskii a passé toute sa vie à la recherche de cette bibliothèque. En utilisant les cartes du Kremlin de différents siècles et les documents d’archives, il a pu spéculer sur l’emplacement de la bibliothèque, et le gouvernement soviétique lui a accordé la permission de fouiller en 1929.

Bien que les fouilles sous les tours d’Arsenalnaya aient commencé en 1933, elles ont été interrompues l’année suivante après l’assassinat de Sergei Kirov. Avec l’éclatement de la Seconde Guerre mondiale plusieurs années plus tard, les travaux d’excavation ont effectivement cessé. Bien que Stelletskii avait l’intention de reprendre le travail à la fin de la guerre, son mauvais état de santé l’en empêchait, et il mourut en 1949.

Dès les années 1990, on cherchait encore à découvrir la bibliothèque d’Ivan le Terrible. En outre, les recherches ont été étendues au-delà du Kremlin, car certains pensent que la bibliothèque a été déplacée vers d’autres endroits, comme Sergeyev Posad (où Ivan a déménagé sa cour pendant les dernières années de son règne), Alexandrov (la capitale du fief d’Ivan), et le village de Dyakovo près de Kolomenskoya (où une porte secrète menant sous terre a été trouvée dans l’église de Saint-Jean-Baptiste).

Ivan IV de Russie (Ivan le Terrible) montre ses trésors à l’ambassadeur de la reine Elizabeth I. Peinture d’Alexandre Litovchenko, 1874.

On ne sait pas si la bibliothèque d’Ivan le Terrible sera un jour retrouvée. Même si la bibliothèque devait être localisée, il se peut que son contenu n’ait pas survécu aux ravages du temps. Néanmoins, des personnes continueront sans aucun doute à chercher cette insaisissable bibliothèque.

Traduction : Le savoir perdu des anciens 
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