Le Wootz était l’un des meilleurs métaux au monde. C’est le métal qui a été utilisé pour fabriquer des armes telles que les fameuses lames Damas du Moyen Age. Cependant, le Wootz remonte à bien plus loin que la période médiévale. La technologie a pris naissance dans l’Inde antique des millénaires avant que d’autres cultures n’en découvrent l’existence.

Il s’agit d’un type d’acier à creuset, c’est-à-dire un type d’acier produit par fusion des matières premières dans un creuset. En raison de sa haute qualité, le Wootz a été commercialisé dans tout le monde antique et médiéval, y compris l’Europe, le Moyen-Orient et la Chine. Les qualités du Wootz étaient parfaites pour la fabrication d’armes.

Les origines du Wootz

On a prétendu que « Wootz » est en fait une version modifiée de « ukkku », le mot qui désigne l’acier dans de nombreuses langues du sud de l’Inde. Ce mot n’est entré dans la langue anglaise que vers la fin du XVIIIe siècle, lorsque les Européens ont commencé à apprendre la façon dont cet acier était produit. On sait qu’à cette époque, les Indiens produisaient déjà de l’acier Wootz depuis plus de deux millénaires.

Bien que l’on ne sache pas exactement quand l’acier Wootz a été produit pour la première fois en Inde, la plus ancienne référence littéraire connue se trouve dans les archives de la campagne d’Alexandre le Grand. Cette campagne a eu lieu vers la fin du 4e siècle avant Jésus-Christ, et le souverain grec aurait bénéficié de 100 talents d’acier indien ( Le talents est équivalent à environ trente kilos ) .

Il existe également des preuves archéologiques de la production d’acier dans l’Inde ancienne. Cela est évident, par exemple, dans le site de Kodumanal, dans l’État du Tamil Nadu, dans le sud de l’Inde. Les archéologues ont découvert un centre industriel du fer et de l’acier datant de la dynastie Chera (établie autour du IIIe siècle avant JC) à cet endroit.

Un fabricant d’épée de Damas, Syrie. Vers 1900

Un secret bien gardé

La technique de production du Wootz était un secret très longtemps gardé par les métallurgistes indiens. Ainsi, les Indiens avaient le monopole de la production et de l’exportation de ce métal hautement désiré. L’acier produit en Inde était exporté sous forme de lingots et atteignait des endroits tels que le monde romain de l’ouest et la Chine de l’est.

Forgeage de l’acier Damas à Solingen. (Ville en Allemagne)

On pense que pendant la période médiévale, le Wootz a été exporté au Moyen-Orient, où il a été transformé en fameuses lames Damas. Grâce aux croisés, qui ont rencontré des guerriers musulmans portant cette lame de haute qualité, la renommée de la lame Damas s’est également répandue en Europe.

A cette époque, rien de ce qui était produit en Europe ne pouvait égaler la qualité de l’acier indien Wootz, et l’Inde est restée le premier pays producteur d’acier au cours des siècles suivants. À la fin du XVIIe siècle, par exemple, l’acier de Wootz était produit à une échelle presque industrielle, alors que des dizaines de milliers de lingots d’acier étaient expédiés de la côte de Coromandel à la Perse.

Une épée Damas moderne, Finlande

Ce n’est que vers le début du 19e siècle que les Européens ont finalement compris comment l’acier Wootz était produit. Les voyageurs européens en Inde, tels que Francis Buchananan, Benjamin Heyne et Henry Wesley Volsey, ont indiqué dans leurs récits que les Indiens produisaient de l’acier Wootz à l’aide d’un procédé de creuset.

Le processus du creuset

Le procédé du creuset est l’un des trois principaux types de fabrication du fer utilisés pendant la période pré-moderne, les deux autres étant la fonderie et le haut fourneau. Le processus de creuset implique le placement d’une source de fer, comme le fer fondu ou le fer forgé, et de matériaux riches en carbone, comme les copeaux de bois, dans un creuset d’argile.

Épée en acier Damas ( Wootz )

Cette cuve est ensuite fermée et chauffée pendant plusieurs jours à une température comprise entre 1300 °C et 1400 °C. En conséquence, le carbone est absorbé par le fer, ce qui abaisse son point de fusion et le fait se liquéfier. Cet ajout de carbone au fer (qui se situe entre 1 % et 2 %) confère également au nouveau produit certaines qualités, telles qu’une ductilité élevée, une résistance élevée aux chocs et une fragilité réduite. Inutile de dire que ce sont des qualités souhaitables pour la fabrication des lames. Après un lent refroidissement, les « moules » de Wootz étaient prêts à être exportés et à être transformés en lames.

Ce n’est qu’au cours du XXe siècle, après des décennies d’expérimentation, que la science derrière la production de l’acier Wootz a été comprise. En effet, on peut dire que les métallurgistes de l’Inde ancienne étaient, technologiquement parlant, bien en avance sur leur temps.

Traduction : Le savoir perdu des anciens 
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