Le médecin de la peste est sans doute l’une des figures les plus énigmatiques du Moyen Âge. Il s’agissait de médecins européens spécialisés dans le traitement des victimes de la peste, la plus connue étant la peste noire.

Alors que les médecins de la peste exercent leur métier depuis le Moyen Age, ce n’est qu’après cette période, au 17ème siècle, qu’ils ont acquis leur costume de marque. La tenue du médecin de la peste est le symbole le plus emblématique (bien qu’un peu anachronique) associé aujourd’hui à la peste noire et à la peste en général.

Un médecin portant un costume de prévention de la peste du XVIIe siècle.

Les médecins de la peste étaient des fonctionnaires engagés par les villages, ou les villes lorsque la peste frappait. En théorie, les tâches principales d’un médecin de la peste étaient de soigner et de guérir les victimes de la peste, et d’enterrer les morts. Les médecins de la peste étaient également chargés de comptabiliser le nombre de victimes dans les registres publics et de documenter les dernières volontés de leurs patients.

De plus, les médecins de la peste étaient souvent appelés à témoigner des volontés des morts et des mourants. Il semble que la plupart des médecins de la peste s’occupaient de ces aspects de leur travail. Parfois, on demandait même aux médecins de la peste de procéder à des autopsies, afin de mieux comprendre comment la peste pouvait être traitée.

Comme les médecins de la peste étaient en contact avec les victimes d’une maladie aussi mortelle, ils risquaient de tomber eux-mêmes malades et devaient donc prendre des précautions pour minimiser ce risque. Avant le 17ème siècle, les médecins de la peste portaient une variété de combinaisons de protection. Ce n’est qu’en 1619 qu’un  » uniforme  » fut inventé, qui devint populaire parmi les médecins de la peste. L’homme attribué à l’invention de ce « costume de la peste » est Charles de l’Orme, médecin en chef de trois rois français (Henri IV, Louis XIII et Louis XIV), et était également au service de la famille Médicis d’Italie.

Vêtements spéciaux de médecin pour la prévention de la peste (Allemagne, XVIIe siècle) à Jena (CC BY-SA 3.0)

La combinaison de protection de l’Orme se compose de plusieurs éléments facilement reconnaissables. Pour commencer, un chapeau était porté sur la tête du médecin de la peste. Elle était faite de cuir, et était destinée à indiquer que son porteur était un médecin. Bien que le chapeau ait eu une fonction symbolique, on a supposé qu’il aurait pu assurer une certaine protection en éloignant certaines bactéries.

Le prochain objet est un masque, qui avait la forme d’un oiseau et un long bec. Selon une source, les gens croyaient autrefois que la peste était propagée par les oiseaux. Par conséquent, l’utilisation d’un tel masque peut provenir de la croyance que la maladie peut être éliminée d’un patient en le transférant au vêtement. Le masque avait aussi une fonction utilitaire, car le bec était rempli de substances fortes et agréables, comme l’ambre gris, la menthe ou les pétales de rose. Ces mesures visaient à éloigner la maladie, même si nous savons aujourd’hui que cela n’aurait pas été efficace.

Masque de médecin de la peste de 1630 (vers 1900)

Le costume de l’Orme minimise l’exposition de la peau avec un long pardessus. L’encolure de ce manteau était repliée derrière le masque et s’étendait jusqu’aux pieds. L’ensemble du vêtement était recouvert de *suif, ce qui, selon une hypothèse, était basé sur la croyance qu’il repousserait la peste du médecin ou l’éloignerait de la victime. Une autre hypothèse est que le suif servait à empêcher les fluides corporels de coller au manteau.

*Note : Suif = Graisse animale

Afin de protéger le bas du corps contre les infections, l’Orme a conçu son costume avec une paire de culottes en cuir sous le pardessus. Enfin, une canne en bois était portée par le médecin de la peste. Cet outil a servi à une variété de fonctions. Par exemple, un médecin de la peste pouvait utiliser la canne pour examiner son patient sans le toucher. Cet outil pourrait également être utilisé pour indiquer à ses assistants ou aux membres de la famille d’une victime comment et où déplacer le patient ou la personne décédée. De plus, la canne pouvait être utilisée pour se défendre contre l’assaut de patients désespérés.

Jan van Grevenbroeck (1731-1807), médecin vénitien à l’époque de la peste. Museo Correr, Venise

L’Orme lui-même a vécu jusqu’à 90 ans, ce qui est assez remarquable compte tenu de la période à laquelle il vivait. Il a été souligné, cependant, que de nombreux médecins de la peste n’ont pas eu autant de chance et ont fini par être eux-mêmes victimes de la peste. Il est donc probable que l’invention de l’Orme n’a pas fait grand-chose pour protéger ses porteurs de la maladie redoutée.

Traduction : Le savoir perdu des anciens 
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