Un ancêtre des baleines a été déterré sur une côte du Pérou. Il s’agit d’un fossile bien conservé d’un animal amphibie à quatre pattes. Une découverte qui peut permettre de mieux connaître la transition de ces mammifères de la terre ferme aux océans.

Une baleine à quatre pattes, qui pouvait nager et… sans doute marcher ! Un fossile de cétacé d’environ quatre mètres de longueur a été déterré au Pérou. Il se trouvait à un kilomètre de la côte Pacifique, à Playa Media Luna, à 250 kilomètres au sud de Lima. Les mandibules affleuraient le sol désertique. En creusant, les chercheurs ont découvert mâchoire inférieure, dents, vertèbres, côtes, des parties des pattes avant et arrière jusqu’à de longs doigts qui étaient sans doute palmés…

Ce spécimen de peregocetus date de 42,6 millions d’années. Il a été décrit dans une étude publiée jeudi 4 avril dans la revue Current Biology. Il complète le tableau de l’évolution des cétacés.

Jusqu’à présent, on savait que des ancêtres des baleines et dauphins vivaient sur terre, il y a 50 millions d’années, dans la région de l’Inde et du Pakistan modernes. Des paléontologues avaient aussi découvert en Amérique du Nord des fossiles partiels datant de 41,2 millions d’années, qui laissaient penser qu’à cette époque-là, les cétacés avaient perdu la capacité de se soulever et de marcher sur la terre ferme.

La mandibule gauche du Peregocetus

Comme une grosse loutre

La baleine péruvienne à quatre pattes en apprend beaucoup aux chercheurs. « Une partie des vertèbres de la queue montrait de bonnes similitudes avec celles de mammifères semi-aquatiques actuels comme les loutres », explique le paléontologue Olivier Lambert, à l’Institut royal des Sciences naturelles de Belgique. « On aurait donc un animal qui aurait commencé à utiliser de plus en plus la queue pour la nage, ce qui le différencie de formes plus anciennes d’Inde et du Pakistan. »

Des morceaux de baleines quadrupèdes avaient été retrouvés en Égypte, au Sahara occidental, au Sénégal, au Togo et au Nigeria… Mais ces fossiles étaient si fragmentaires qu’on ne pouvait pas conclure si ces animaux pouvaient nager. « Le spécimen est le plus complet pour une baleine quadrupède en dehors de l’Inde et du Pakistan », dit Olivier Lambert.

Une reconstitution artistique de ce qu’aurait pu être cet animal.

A-t-elle traversé l’Atlantique ?

Si la baleine du Pérou pouvait nager comme une loutre, les chercheurs formulent l’hypothèse qu’elle a sans doute traversé l’Atlantique entre la côte ouest de l’Afrique et l’Amérique du Sud, continents qui étaient deux fois plus rapprochés qu’aujourd’hui, environ 1 300 km ; le courant est-ouest de l’époque l’aurait aidée.

Cela éliminerait l’hypothèse que les baleines ont atteint l’Amérique par le nord, via le Groenland.

Des os du Peregocetus, encore en partie dans le sol au Pérou.

Le bassin de Pisco, sur la côte sud du Pérou, recèle sans doute encore de nombreux fossiles, tant les conditions de préservation sont excellentes. « C’est du travail pour au moins les 50 ans à venir », relève Olivier Lambert. Source

LAISSER UN COMMENTAIRE

Please enter your comment!
Please enter your name here