Bien que nous ne puissions toujours pas prédire avec précision les tremblements de terre, nous avons fait beaucoup de chemin dans la détection, l’enregistrement et la mesure des chocs sismiques. Beaucoup ne se rendent pas compte que ce processus a commencé il y a près de 2000 ans, avec l’invention du premier sismoscope en 132 après JC par un inventeur chinois appelé Zhang (‘Chang’) Heng. L’appareil était remarquablement précis pour détecter les tremblements de terre de loin et ne dépendait pas de secousses ou de mouvements à l’endroit où il était situé.

Les anciens Chinois ne savaient pas que les tremblements de terre étaient causés par le déplacement des plaques tectoniques de la croûte terrestre. Au lieu de cela, le peuple les a expliquées comme des perturbations avec le yin et le yang cosmiques, ainsi que le mécontentement des cieux face aux actes commis (ou les griefs des gens du peuple ignorés) par la dynastie régnante actuelle. Considérant que les anciens Chinois croyaient que les événements sismiques étaient des signes importants venant du ciel, il était important pour les dirigeants chinois d’être alertés des tremblements de terre se produisant partout dans leur royaume.

Zhang Heng : Ancien inventeur

Zhang Heng était un astronome, mathématicien, ingénieur, géographe et inventeur, qui a vécu pendant la dynastie Han (25 – 220 de notre ère). Il était réputé pour avoir inventé la première sphère armillaire à eau au monde pour l’observation astronomique, amélioré l’horloge à eau et documenté environ 2 500 étoiles dans un catalogue détaillé. On pense aussi qu’il est l’inventeur du premier compteur kilométrique.

Mais l’invention la plus importante à l’origine des ondes de choc a été le premier détecteur de tremblements de terre au monde. Selon le livre de Later Han (compilé par Fan Ye au 5ème siècle), le détecteur de tremblement de terre de Zhang Heng a été capable de déterminer la direction d’un tremblement de terre à des centaines de kilomètres de distance.

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Le sismoscope de Zhang était un vase géant en bronze, ressemblant à un samovar de près de 1.80 m de diamètre. Huit dragons serpentaient face vers le bas le long de l’extérieur du canon, marquant les directions de la boussole primaire. Dans la bouche de chaque dragon se trouvait une petite boule de bronze. Sous les dragons étaient assis huit crapauds de bronze, avec leurs larges bouches béantes pour recevoir les balles. Son dispositif comprenait également une goupille verticale passant par une fente dans la manivelle, un dispositif d’arrêt, un pivot sur une saillie, une élingue suspendant le pendule, une attache pour l’élingue, et une barre horizontale supportant le pendule – cette invention n’était pas une mince affaire !

Le mécanisme exact qui a provoqué la chute d’une boule en cas de tremblement de terre est encore inconnu. Une théorie est qu’un bâton mince a été placé de façon non serrée au centre du canon. Un tremblement de terre ferait basculer le bâton dans la direction du choc sismique, déclenchant l’un des dragons à ouvrir sa bouche et à libérer la boule de bronze. Le son de la balle frappant l’un des huit crapauds alerterait les observateurs du tremblement de terre et donnerait une indication approximative de la direction de l’origine du séisme.

138 APRÈS J-C : Tremblement de terre détecté !

En 138 après JC, le bruit de la chute de la boule de bronze fit sensation parmi tous les officiels impériaux du palais. Personne ne croyait que l’invention fonctionnait réellement. Selon la direction dans laquelle le dragon qui a lâché la balle était orienté, il a été déterminé que le séisme s’était produit à l’ouest de Luoyang, la capitale. Comme personne n’avait rien senti à Luoyang proprement dit, les gens étaient sceptiques. Cependant, quelques jours plus tard, un messager de la région occidentale de Long (aujourd’hui, province du Gansu sud-ouest), qui se trouvait à l’ouest de Luoyang, a signalé qu’il y avait eu un séisme. Comme cela s’est passé exactement au même moment où le sismomètre a été déclenché, les gens ont été très impressionnés par l’instrument de Zhang Heng.

En 2005, des scientifiques de Zengzhou, en Chine (qui était aussi la ville natale de Zhang) ont réussi à reproduire le sismoscope de Zhang et l’ont utilisé pour détecter des séismes simulés par des vagues de quatre différents séismes réels en Chine et au Vietnam. Le sismoscope les a tous détectés. En fait, les données recueillies lors des essais correspondaient exactement à celles recueillies par les sismomètres modernes !

Aujourd’hui, du point de vue de la science et de la technologie modernes avancées, le sismographe inventé par Zhang Heng est toujours considéré comme étonnamment raffiné et remarquable et en avance sur son temps.

Source : Ancient Origins Traduction : © Le Savoir Perdu Des Anciens

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