Bien que nous puissions apprendre beaucoup de choses sur la momification à partir d’exemples anciens de cette pratique, des questions subsistent quant à la manière exacte dont les Égyptiens préparaient leurs morts pour l’au-delà.

Les chercheurs ont fait une découverte passionnante en découvrant un manuel original, caché dans un texte ancien, qui explique les étapes cruciales de l’embaumement et de la création d’une momie.

Le guide de la momification a été trouvé sur un morceau de papyrus vieux de 3 500 ans appelé le manuscrit Papyrus Louvre-Carlsberg, ainsi appelé parce que la moitié de celui-ci, contenant principalement des informations médicales, se trouve au musée du Louvre à Paris et l’autre moitié fait partie de la collection de papyrus Carlsberg de l’université de Copenhague au Danemark.

Avant que ce nouveau texte ne soit mis au jour, les experts ne disposaient que de deux textes originaux sur la momification pour travailler. Le processus était considéré comme un art sacré dans l’Égypte ancienne, seuls quelques spécialistes étant formés aux méthodes d’embaumement, et le savoir était généralement transmis verbalement de personne à personne.

Le processus de recouvrement du visage révélé dans la nouvelle recherche. (Ida Christensen)

« Le texte se lit comme un aide-mémoire, donc les lecteurs visés devaient être des spécialistes qui avaient besoin qu’on leur rappelle ces détails, tels que les recettes des onguents et l’utilisation de divers types de pansements », explique l’égyptologue Sofie Schiødt, de l’université de Copenhague.

Sofie Schiødt a publié des détails sur le texte dans sa thèse de doctorat, et le papyrus complet du Louvre sera publié l’année prochaine.

Section du papyrus. (La collection Carlsberg de papyrus, Université de Copenhague)

Parmi les détails que M. Schiødt a dégagés du document figure une liste d’instructions pour embaumer le visage de la personne décédée, ce qui a été fait avec un morceau de lin rouge enduit d’une solution spéciale à base de plantes.

La solution comprenait des substances aromatiques ainsi que des liants pour maintenir le mélange ensemble, et le tissu imbibé était destiné à garder le visage protégé des insectes et des bactéries tout en ayant une odeur sucrée. Ce processus n’a jamais été documenté auparavant, mais il correspond à certains des restes momifiés qui ont été trouvés.

Ce manuscrit présente également le calendrier complet de l’embaumement, qui s’étend sur 70 jours et qui est divisé en deux parties : une période de séchage de 35 jours et une période d’emballage de 35 jours, elles-mêmes divisées en intervalles de quatre jours. Les traitements courants du corps comprennent l’application d’un mélange appelé natron, après l’ablation des organes et du cerveau. Bien que l’utilisation du natron ne soit pas mentionnée dans ce texte spécifique, explique Schiødt.

« Une procession rituelle de la momie a marqué ces jours-là, célébrant les progrès de la restauration de l’intégrité corporelle du défunt, soit 17 processions au cours de la période d’embaumement », dit Schiødt.

« Entre les quatre jours, le corps était recouvert de tissu et recouvert de paille infusée d’aromates pour éloigner les insectes et les charognards ».

C’est la première fois que la moitié du manuscrit de la collection Carlsberg est analysée et traduite, et elle vient s’ajouter aux informations déjà interprétées de la moitié du musée du Louvre, couvrant des informations sur la phytothérapie et les gonflements de la peau.

D’une longueur d’environ six mètres, le papyrus est aujourd’hui une source encore plus importante sur les maladies et la santé dans l’Égypte ancienne – notamment sur les maladies que l’on croyait être l’œuvre de tel ou tel dieu, et sur la manière de les combattre.

Le manuscrit du Papyrus Louvre-Carlsberg est plus ancien que les deux manuels de momification qui ont été découverts précédemment, et devient ainsi le plus ancien témoignage de cette pratique que nous ayons aujourd’hui. Il comporte également des détails qui manquent dans les deux autres documents.

« De nombreuses descriptions des techniques d’embaumement que nous trouvons dans ce papyrus ont été omises dans les deux manuels ultérieurs, et les descriptions sont extrêmement détaillées », explique M. Schiødt.

La recherche n’a pas été publiée dans une revue à comité de lecture, mais elle constitue la base de la thèse de doctorat rédigée par M. Schiødt.

Source : Science Alert Traduction : © Le Savoir Perdu Des Anciens

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