L’odeur a toujours fait partie intégrante de l’expérience humaine, mais jusqu’à présent, le passé est resté largement inodore. La plupart des odeurs proviennent de substances organiques qui se décomposent rapidement, laissant peu de traces aux archéologues des milliers d’années plus tard.

Aujourd’hui, une équipe de chercheurs du MPI pour la science de l’histoire humaine cherche de nouvelles façons de redonner vie aux « paysages olfactifs » du passé et d’utiliser l’odorat pour étudier l’expérience, le comportement et la société du passé.

« La recherche des odeurs dans le passé lointain n’est pas une tâche simple », explique Barbara Huber, auteur principal de l’article, « mais le fait que l’histoire fasse état d’expéditions de découverte, de guerres et d’échanges sur de longues distances pour acquérir des matériaux à fortes propriétés olfactives – comme l’encens et les épices – révèle l’importance des odeurs pour l’humanité. »

La compréhension de la dimension sensorielle de l’histoire de l’humanité et de l’utilisation de substances odorantes et aromatiques peut apporter des connaissances sur de nombreux aspects du passé, notamment les rituels, la parfumerie, l’hygiène, la cuisine, le commerce et les échanges. Mais comme les odeurs font partie de la manière dont nous vivons, comprenons et naviguons dans le monde, les odeurs anciennes peuvent également nous éclairer sur des aspects plus généraux du passé, de la hiérarchie sociale et des pratiques sociales à l’identité de groupe.

« L’odeur est un aspect puissant et sous-estimé de l’expérience humaine », note le professeur Nicole Boivin, auteur principal de l’étude et directrice du département d’archéologie de la MPI Science of Human History. « Les odeurs atteignent notre cerveau assez directement et nous motivent de manière critique, que ce soit pour éviter un danger, identifier quelque chose qui est bon pour nous ou se souvenir de quelque chose de notre passé, par exemple. »

« En utilisant uniquement des traces de substances odorantes préservées dans les artefacts et les éléments archéologiques, ajoute Huber, de nouvelles méthodes révèlent les puissantes odeurs qui étaient une caractéristique cardinale des réalités vécues dans l’Antiquité, et qui ont façonné l’action, les pensées, les émotions et les souvenirs des humains. »

En tirant parti de nouvelles approches biomoléculaires et omiques puissantes, telles que les techniques protéomiques et métabolomiques, et en reliant les nouvelles données aux informations provenant des textes anciens, des représentations visuelles et des archives archéologiques et environnementales plus vastes, les chercheurs sont susceptibles d’ouvrir de nouveaux aspects du monde ancien, de l’évolution de nos sociétés et de nos cultures, et de notre évolution en tant qu’espèce. Les auteurs de ce nouvel article espèrent que des recherches plus poussées sur les riches « paysages olfactifs » du passé permettront de mieux comprendre les mondes sensoriels d’autrefois et les diverses façons dont les gens ont capté les odeurs de la nature afin de façonner l’expérience humaine.

L’étude est publiée dans Nature Human Behavior.

Voir aussi : Recréation du parfum antique de Cléopâtre

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