L’un des grands mystères de l’histoire du Moyen Âge tardif est de savoir pourquoi les Scandinaves, qui avaient établi avec succès des colonies dans le sud du Groenland en 985, les ont abandonnées au début du 15e siècle. L’opinion générale a longtemps été que les températures plus froides, associées au petit âge glaciaire, ont contribué à rendre les colonies non viables.

Cependant, de nouvelles recherches, menées par l’université du Massachusetts Amherst et publiées récemment dans Science Advances, remettent en cause cette vieille théorie. Ce n’est pas la baisse des températures qui a contribué à chasser les Nordiques du Groenland, mais la sécheresse.

Le Groenland a été colonisé par le célèbre viking Erik le Rouge qui, étant hors-la-loi, a été exilé pendant trois ans en 980. Quand Erik le Rouge a quitté la Norvège, il n’avait aucune idée de l’endroit où aller se cacher. Finalement, il a décidé d’explorer la terre à l’ouest (le Groenland). Il savait que le viking norvégien Gunnbjørn Ulfsson avait trouvé une grande masse terrestre à l’ouest de l’Islande au début du IXe siècle. Erik le Rouge décida de suivre la trace et de rechercher la mystérieuse terre de Gunnbjørn.

Il navigua en 982 et trouva la terre étrangère qu’il explora pendant trois ans. Son objectif était d’établir une colonie. Dans le sud-ouest du Groenland, il construisit une maison sur un lieu qui fut plus tard appelé Brattalid et qui servit de « capitale » du Groenland pendant de nombreuses années.

Lorsque les Scandinaves se sont installés au Groenland sur ce qu’ils ont appelé la colonie orientale en 985, ils ont prospéré en débarrassant la terre des arbustes et en plantant de l’herbe comme pâturage pour leur bétail. La population de la colonie orientale a culminé à environ 2 000 habitants, mais s’est effondrée assez rapidement environ 400 ans plus tard. Pendant des décennies, les anthropologues, les historiens et les scientifiques ont pensé que la disparition de la colonie orientale était due au début du petit âge glaciaire, une période de froid exceptionnel, en particulier dans l’Atlantique Nord, qui a rendu la vie agricole au Groenland intenable.

Cependant, comme le souligne Raymond Bradley, professeur émérite de géosciences à l’UMass Amherst et l’un des co-auteurs de l’article, « avant cette étude, il n’existait aucune donnée provenant du site même des colonies vikings. Et c’est un problème ».

Eric le Rouge (Eiríkur rauði). Devanture gravée sur bois de la publication islandaise de 1688 de Gronlandia (Groenland) d’Arngrímur Jónsson. Collection islandaise Fiske. Crédit : Domaine public

Au lieu de cela, les données des carottes glaciaires que les études précédentes avaient utilisées pour reconstituer les températures historiques au Groenland provenaient d’un endroit situé à plus de 1 000 kilomètres au nord et à plus de 2 000 mètres d’altitude. « Nous voulions étudier comment le climat avait varié à proximité des fermes scandinaves elles-mêmes », explique M. Bradley. Et quand ils l’ont fait, les résultats ont été surprenants.

Bradley et ses collègues se sont rendus à un lac appelé lac 578, qui est adjacent à une ancienne ferme nordique et proche de l’un des plus grands groupes de fermes de la colonie de l’Est. Là, ils ont passé trois ans à recueillir des échantillons de sédiments du lac, qui représentaient un enregistrement continu pour les 2 000 dernières années.

« Personne n’avait étudié cet endroit auparavant », a déclaré Boyang Zhao, l’auteur principal de l’étude, qui a mené ces recherches dans le cadre de son doctorat en géosciences à l’UMass Amherst et qui est actuellement associé de recherche postdoctorale à l’université Brown.

Le groupe de terrain a acquis une courte carotte de sédiments lacustres du lac SI-102, au sud du Groenland. De gauche à droite : Isla Castañeda, Tobias Schneider, Boyang Zhao, Raymond Bradley. Pas sur la photo : William Daniels. Crédit : William Daniels

Ils ont ensuite analysé cet échantillon de 2 000 ans à la recherche de deux marqueurs différents : le premier, un lipide, connu sous le nom de BrGDGT, peut être utilisé pour reconstruire la température. « Si l’on dispose d’un registre suffisamment complet, il est possible d’établir un lien direct entre les changements de structure des lipides et les changements de température », explique Isla Castañeda, professeur de géosciences à l’UMass Amherst et l’un des coauteurs de l’article. Un deuxième marqueur, dérivé du revêtement cireux des feuilles des plantes, peut être utilisé pour déterminer le taux de perte d’eau par évaporation des graminées et autres plantes d’élevage. Il s’agit donc d’un indicateur du degré de sécheresse.

« Ce que nous avons découvert », explique Zhao, « c’est que, si la température a à peine changé au cours de la colonisation du sud du Groenland par les Vikings, le climat est devenu de plus en plus sec au fil du temps. »

Les fermiers nordiques devaient faire hiverner leur bétail avec du fourrage stocké, et même dans les bonnes années, les animaux étaient souvent si faibles qu’il fallait les porter jusqu’aux champs lorsque la neige fondait au printemps. Dans de telles conditions, les conséquences de la sécheresse auraient été graves. Une sécheresse prolongée, en plus d’autres pressions économiques et sociales, aurait pu faire pencher la balance juste assez pour rendre la colonie de l’Est non viable.

L’étude a été publiée dans Science Advances

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