Avec l’aide d’un tisserand expert, des archéologues ont percé les secrets de conception du plus vieux pantalon du monde. Ce pantalon en laine vieux de 3 000 ans appartenait à un homme enterré entre 1 000 et 1 200 avant notre ère dans l’ouest de la Chine. Pour le fabriquer, les anciens tisserands ont combiné quatre techniques différentes afin de créer un vêtement spécialement conçu pour le combat à cheval, avec de la souplesse à certains endroits et de la robustesse à d’autres.

La science des matériaux sous son aspect le plus doux

La plupart d’entre nous ne pensent pas beaucoup aux pantalons de nos jours, sauf pour se lamenter de devoir les enfiler le matin. Mais le pantalon est en fait une avancée technologique. Les bergers et les guerriers à cheval avaient besoin d’un couvre-jambes suffisamment souple pour permettre au porteur de balancer une jambe sur un cheval sans déchirer le tissu ou se sentir à l’étroit. En même temps, ils avaient besoin d’un renfort supplémentaire aux endroits cruciaux comme les genoux. C’est devenu, dans une certaine mesure, un problème de science des matériaux. Où voulez-vous quelque chose d’élastique, et où voulez-vous quelque chose de solide ? Et comment fabriquer un tissu qui puisse faire les deux ?

Pour les fabricants du plus vieux pantalon du monde, produit en Chine il y a environ 3 000 ans, la réponse était apparemment d’utiliser différentes techniques de tissage pour produire un tissu ayant des propriétés spécifiques à certains endroits, même si tout le vêtement était tissé avec la même fibre de laine filée.

Le pantalon le plus ancien connu au monde faisait partie de la tenue funéraire d’un guerrier appelé aujourd’hui l’homme de Turfan. Il portait ce pantalon en laine tissée avec un poncho ceinturé à la taille, des bottes à hauteur de cheville et un bandeau en laine orné de coquillages et de disques de bronze. La conception de base du pantalon est étonnamment similaire à celle des pantalons que la plupart d’entre nous portent aujourd’hui, mais un examen plus attentif révèle le niveau d’ingénierie qui a présidé à sa conception.

Avec ses collègues, l’archéologue Mayke Wagner, de l’Institut archéologique allemand, a récemment examiné en détail ce pantalon vieux de 3 000 ans. Un tisserand moderne a créé une réplique du pantalon pour mieux comprendre les techniques qui ont permis de produire cette pièce de l’histoire de la mode.

De l’espace là où ça compte

La plupart des pantalons sont tissés dans ce qu’on appelle un sergé, que vous reconnaissez peut-être si vous avez déjà enfilé un jean. Le plus ancien tissu sergé connu au monde provient de la mine de sel de Hallstatt, en Autriche, et sa datation au radiocarbone est un peu antérieure à celle du pantalon, entre 3 500 et 3 200 ans. Le sergé donne un tissu lourd à nervures diagonales, qui est également plus extensible que le fil de laine original.

D’après les autres objets trouvés dans sa tombe, dont une hache de guerre, une bride et un mors de cheval, l’homme de Turfan a probablement passé une grande partie de son temps à se battre à cheval, et ce tissu sergé extensible lui aurait évité de déchirer son pantalon à chaque fois qu’il se mettait en selle. Pour plus d’espace, l’ancien tisserand a fait en sorte que la pièce d’entrejambe du pantalon soit plus large au centre qu’aux extrémités, de sorte que la pièce de tissu puisse se resserrer ou s’étirer au milieu pour donner au porteur plus de flexibilité là où cela compte vraiment.

Exemples des différentes techniques de tissage et des motifs colorés tissés dans le pantalon de Turfan, vieux de 3 000 ans.

Mais la souplesse n’est pas tout, surtout si l’on considère que les vêtements d’un guerrier à cheval étaient probablement utilisés de manière intensive. Au niveau des genoux, le tisserand antique est passé à une autre méthode de tissage, appelée tissage de tapisserie, qui produit un tissu moins souple mais plus épais et plus solide. À la taille, une troisième méthode de tissage permettait d’obtenir une ceinture épaisse pour maintenir le pantalon en place, évitant sans doute des incidents extrêmement gênants sur le champ de bataille.

Et tous ces éléments ont été tissés en une seule pièce ; il n’y a aucune preuve que le tissu ait été recoupé.

Le pantalon de voyage (en quelque sorte)

Le pantalon Turfan est un modèle extrêmement fonctionnel, mais il est aussi sacrément sophistiqué. Pendant que le tisserand travaillait sur cet entrejambe extensible et spacieux, il a alterné différentes couleurs de fils de trame pour créer des paires de rayures brunes sur un fond blanc cassé. Des rayures en zigzag ornent les chevilles et les mollets du pantalon, ainsi qu’un motif semblable à une pyramide à degrés. Ce motif a conduit Wagner et ses collègues à supposer que la culture de l’homme de Turfan avait pu avoir des contacts avec des peuples de Mésopotamie, ce qui les a amenés à inclure des ziggourats dans un motif tissé.

D’autres aspects du pantalon révèlent des interactions entre des groupes de personnes très éloignés les uns des autres, du Kazakhstan moderne à l’Asie orientale. Sur les genoux, un motif en forme de T incliné et imbriqué ressemble remarquablement à un motif qui a été découvert sur des récipients en bronze provenant d’un site chinois vieux de 3 300 ans et sur des poteries provenant de sites vieux de 3 800 à 3 000 ans en Sibérie occidentale, soit à peu près le même âge que le pantalon mais à environ 3 000 kilomètres de distance.

Le tissage de la tapisserie qui renforce les genoux du pantalon a été mis au point par des tisserands d’Asie du Sud-Ouest. Le sergé, qui rend le reste du pantalon si souple, est probablement originaire d’Asie du Nord-Ouest (des personnes situées aussi loin à l’ouest que l’Autriche utilisaient également cette technique il y a 3 200 ans, mais il est possible que les habitants des deux endroits aient développé le sergé indépendamment).

En d’autres termes, l’invention du pantalon a consisté à combiner différentes techniques de tissage issues de cultures distantes de milliers de kilomètres. Les tisserands de Yanghai, l’oasis du bassin du Tarim où est enterré l’homme de Turfan, ont eu la possibilité d’établir cette connexion grâce à la géographie et au nomadisme. En général, les habitants de Turfan Man gagnaient leur vie en conduisant des troupeaux de bétail dans les steppes. Leurs itinéraires annuels couvraient de grandes distances, et Yanghai se trouvait être le point central d’un immense réseau de routes d’élevage qui reliaient les coins les plus reculés de l’Eurasie et qui ont fini par devenir les routes commerciales connues sous le nom de Route de la soie.

Source : Ars Technica Traduction : Julia pour © Le Savoir Perdu Des Anciens

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